La Fontaine

Fables choisies mises en vers [Livre XII], 1693


Le Corbeau, la Gazelle, la Tortue et le Rat


 

À Mme de La Sablière


        Je vous gardais un temple dans mes vers :
        Il n’eût fini qu’avecque l’univers.
        Déjà ma main en fondait la durée
        Sur ce bel art qu’ont les Dieux inventé,
        Et sur le nom de la Divinité
        Que dans ce temple on aurait adorée.
        Sur le portail j’aurais ces mots écrits :
        Palais sacré de la déesse Iris ;
        Non celle-là qu’a Junon à ses gages ;
        Car Junon même, et le Maître des Dieux
        Serviraient l’autre, et seraient glorieux
        Du seul honneur de porter ses messages.
        L’Apothéose à la voûte eût paru.
        Là, tout l’Olympe en pompe eût été vu
        Plaçant Iris sous un dais de lumière.
        Les murs auraient amplement contenu
        Toute sa vie, agréable matière,
        Mais peu féconde en ces évènements
        Qui des États font les renversements.
        Au fond du temple eût été son image,
        Avec ses traits, son souris, ses appas,
        Son art de plaire et de n’y penser pas,
        Ses agréments à qui tout rend hommage.
        J’aurais fait voir à ses pieds des mortels
        Et des Héros, des demi-Dieux encore,
        Même des Dieux ; ce que le Monde adore
        Vient quelquefois parfumer ses autels.
        J’eusse en ses yeux fait briller de son âme
        Tous les trésors, quoique imparfaitement :
        Car ce cœur vif et tendre infiniment
        Pour ses amis et non point autrement ;
        Car cet esprit qui né du firmament,
        A beauté d’homme avec grâce de femme,
        Ne se peut pas comme on veut exprimer.
        Ô vous, Iris, qui savez tout charmer,
        Qui savez plaire en un degré suprême,
        Vous que l’on aime à l’égal de soi-même
        (Ceci soit dit sans nul soupçon d’amour ;
        Car c’est un mot banni de votre cour,
        Laissons-le donc), agréez que ma Muse
        Achève un jour cette ébauche confuse.
        J’en ai placé l’idée et le projet,
        Pour plus de grâce, au-devant d’un sujet
        Où l’amitié donne de telles marques,
        Et d’un tel prix, que leur simple récit
        Peut quelque temps amuser votre esprit.
        Non que ceci se passe entre Monarques :
        Ce que chez vous nous voyons estimer
        N’est pas un roi qui ne sait point aimer ;
        C’est un mortel qui sait mettre sa vie
        Pour son ami. J’en vois peu de si bons.
        Quatre animaux vivant de compagnie
        Vont aux humains en donner des leçons.
 
 
La Gazelle, le Rat, le Corbeau, la Tortue,
Vivaient ensemble unis ; douce société.
Le choix d’une demeure aux humains inconnue
              Assurait leur félicité.
Mais quoi ! l’homme découvre enfin toutes retraites.
              Soyez au milieu des déserts,
              Au fond des eaux, en haut des airs,
Vous n’éviterez point ses embûches secrètes.
La Gazelle s’allait ébattre innocemment,
              Quand un Chien, maudit instrument
              Du plaisir barbare des hommes,
Vint sur l’herbe éventer les traces de ses pas.
Elle fuit, et le Rat à l’heure du repas
Dit aux amis restants : D’où vient que nous ne sommes
              Aujourd’hui que trois conviés ?
La Gazelle déjà nous a-t-elle oubliés ?
              À ces paroles, la Tortue
              S’écrie et dit :  Ah ! si j’étais
              Comme un Corbeau, d’ailes pourvue,
              Tout de ce pas je m’en irais
              Apprendre au moins quelle contrée,
              Quel accident tient arrêtée
              Notre compagne au pied léger ;
Car, à l’égard du cœur, il en faut mieux juger.
              Le Corbeau part à tire d’aile :
Il aperçoit de loin l’imprudente Gazelle
              Prise au piège, et se tourmentant.
Il retourne avertir les autres à l’instant.
Car de lui demander quand, pourquoi, ni comment
              Ce malheur est tombé sur elle,
Et perdre en vains discours cet utile moment,
              Comme eût fait un maître d’école,
              Il avait trop de jugement.
              Le corbeau donc vole et revole.
              Sur son rapport,  les trois amis
              Tiennent conseil. Deux sont d’avis
              De se transporter sans remise
              Aux lieux où la Gazelle est prise.
L’autre, dit le corbeau, gardera le logis :
Avec son marcher lent, quand arriverait-elle ?
              Après la mort de la gazelle.
Ces mots à peine dits, ils s’en vont secourir
              Leur chère et fidèle compagne,
              Pauvre Chevrette de montagne.
              La Tortue y voulut courir :
              La voilà comme eux en campagne,
Maudissant ses pieds courts avec juste raison,
Et la nécessité de porter sa maison.
Rongemaille (le Rat eut à bon droit ce nom)
Coupe les nœuds du lacs : on peut penser la joie.
Le Chasseur vient et dit : Qui m’a ravi ma proie ?
Rongemaille, à ces mots, se retire en un trou,
Le Corbeau sur un arbre, en un bois la Gazelle :
              Et le Chasseur, à demi-fou
              De n’en avoir nulle nouvelle,
Aperçoit la Tortue, et retient son courroux.
              D’où vient, dit-il, que je m’effraie ?
Je veux qu’à mon souper celle-ci me défraie.
Il la mit dans son sac. Elle eût payé pour tous,
Si le Corbeau n’en eût averti la Chevrette.
              Celle-ci quittant sa retraite
Contrefait la boiteuse, et vient se présenter.
              L’homme de suivre, et de jeter
Tout ce qui lui pesait : si bien que Rongemaille
Autour des nœuds du sac tant opère et travaille,
              Qu’il délivre encor l’autre sœur,
Sur qui s’était fondé le souper du Chasseur.
 
Pilpay conte qu’ainsi la chose s’est passée.
Pour peu que je voulusse invoquer Apollon,
J’en ferais pour vous plaire un ouvrage aussi long
              Que l’Iliade ou l’Odyssée.
Rongemaille ferait le principal héros,
Quoique à vrai dire ici chacun soit nécessaire.
Portemaison l’Infante y tient de tels propos,
              Que Monsieur du Corbeau va faire
Office d’Espion, et puis de Messager.
La Gazelle a d’ailleurs l’adresse d’engager
Le Chasseur à donner du temps à Rongemaille.
              Ainsi chacun en son endroit
              S’entremet, agite et travaille.
À qui donner le prix ? Au cœur si l’on m’en croit.
 

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